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Nello spazio c’è un enorme asteroide di metallo che vale 10.000 quadrilioni di dollari

14 gennaio 2021

Dal 2017 il telescopio spaziale Hubble osserva Psyche, un massiccio asteroide che si trova a circa 370 milioni di chilometri di distanza dal nostro pianeta. L’asteroide fu scoperto il 17 marzo 1852 da Annibale de Gasparis, astrologo italiano e direttore dell'Osservatorio Astronomico di Capodimonte a Napoli, il quale scelse di battezzare la sua scoperta in onore della ninfa Psiche, figura della mitologia greca.

Con i suoi 226 chilometri di diametro, Psyche è il maggiore tra tutti gli asteroidi di tipo M presenti nella fascia principale, ovvero la regione dello spazio compresa fra le orbite di Marte e Giove. Secondo un recente studio pubblicato sulla rivista Icarus e condotto dai ricercatori del laboratorio nazionale di Los Alamos a Los Angeles, Psyche potrebbe essere uno dei 16 residui di un pianeta che si stava formando ma la cui evoluzione è stata interrotta durante la fase di accrescimento. Si tratterebbe dunque di un “protopianeta”, ovvero di un nucleo planetario che ha fallito nella sua formazione. Questa supposizione spiegherebbe le molteplici particolarità di Psyche-16 rispetto ad altri asteroidi osservati in precedenza.

Le recenti osservazioni del telescopio Hubble hanno rivelato che a differenza della maggior parte degli asteroidi che sono rocciosi o ghiacciati, la composizione di Psyche risulta essere metallica e porosa. L’analisi dello spettro elettromagnetico ha rivelato che il corpo celeste è prevalentemente composto da metalli tra cui ferro, nichel, oro e platino. Inoltre, sulla superficie dell’asteroide è stato possibile rilevare la presenza di ghiaccio d’acqua e di ossido di ferro, ovvero di ruggine.

Ciò che rende però l’asteroide particolarmente attraente, è il valore dei metalli che lo compongono. Secondo una stima, l’insieme dei materiali presenti su 16-Psyche varrebbe la cifra di 10.000 quadrilioni di dollari (ovvero 10.000 milioni di miliardi), una somma esorbitante se si pensa che nel 2019 l’intera economia mondiale ne valeva circa 142 trilioni.

Tutte queste caratteristiche rendono Psyche un obiettivo particolarmente interessante per una nuova missione spaziale. La Nasa ha infatti programmato per il 2022 il lancio di una sonda, battezzata anch’essa Psyche, destinata a raggiungere l’asteroide nel 2026. Una volta giunta a destinazione, la sonda orbiterà intorno a Psyche per un periodo di 20 mesi, studiandone la topografia, le caratteristiche della superficie, la gravità, il magnetismo e altre proprietà. La missione senza equipaggio, denominata “Psyche: Journey to a Metal World”, è stata assegnata dalla Nasa a SpaceX, la compagnia missilistica di Elon Musk, la quale si occuperà del lancio della sonda a bordo di un missile Falcon Heavy programmato per il decollo nell’estate del 2022 dalla base di Cape Canaveral, in Florida.

Nonostante sia inevitabile fantasticare sul valore dei metalli di Psyche e delle conseguenze che essi avrebbero sull’economia mondiale, gli studiosi avvisano che afferrare parti di asteroide e portarle sulla Terra non è ancora un’opzione possibile. Tuttavia, la missione spaziale rappresenta un’occasione unica per la ricerca scientifica. Il lancio della sonda su Psyche sarà la prima missione spaziale destinata ad investigare un corpo di metallo piuttosto che di roccia o ghiaccio. Tra i principali obiettivi della missione vi è quello di determinare se Psyche sia davvero il nucleo di un oggetto di dimensioni planetarie. Se così fosse, le immagini raccolte dalla sonda permetterebbero agli scienziati di osservare e studiare per la prima volta un nucleo metallico. Dalla sua osservazione, gli studiosi saranno in grado di comprendere ulteriormente la suddivisione interna dei pianeti, e tratte preziose informazioni sulla storia delle collisioni e di accrescimento che riguardano l’origine dei pianeti, compresi la nostra Terra.

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